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Desde que empecé a trabajar en temas del río Colorado, he querido viajar en barco por el icónico paisaje del Gran Cañón. Era escéptico sobre mis posibilidades dado el número limitado y codiciado de permisos, pero esta primavera tuve la suerte de ser invitado en un viaje privado. Durante 21 días, viajamos a través de este tramo remoto donde las paredes del cañón se elevan hasta 4.000 pies sobre el río en algunos lugares. Celebramos en el lado río abajo de grandes rápidos y trepamos por cañones laterales olvidados. Espiamos grandes garzas azules y patos mergos en la orilla del río. Vimos muy pocas personas más.

Cualquier experto en ríos le dirá que la mejor época del año para navegar en el oeste es a fines de la primavera, cuando los ríos crecen con la escorrentía del derretimiento de la capa de nieve. La escorrentía primaveral también juega un papel fundamental en el apoyo a un ecosistema ribereño saludable. Situada entre el cañón Glen y las presas Hoover, esta sección del río Colorado está altamente regulada por acuerdos de distribución de agua entre los estados de la cuenca Alta y Baja y las necesidades hidroeléctricas regionales. Si bien las directrices operativas hacen que el Gran Cañón sea navegable durante todo el año, también borran la estacionalidad natural del flujo del río, lo que interrumpe los procesos ecológicos críticos para la salud de las aves, los peces y otras especies silvestres dependientes de los ribereños.

Cada día, entre 8.000 y 14.000 pies cúbicos por segundo fluyen a través de las turbinas hidroeléctricas de la presa del cañón Glen, lo que significa que los navegantes normalmente experimentan un flujo constante durante todo el viaje independientemente de la fecha de lanzamiento. Sin embargo, debido al mantenimiento planificado de las presas, tuvimos una experiencia diferente, una con flujos que imitaban la estacionalidad natural a una escala reducida. Durante los primeros cinco días, los operadores ajustaron las liberaciones a 4.000 pies cúbicos por segundo con el fin de completar el mantenimiento necesario en el delantal de hormigón de abajo. Ecológicamente esto simula los bajos flujos que ocurren en los meses de invierno, cuando los sedimentos y nutrientes se acumulan en el entorno del fondo del río y la actividad bentónica se ralentiza. Del mismo modo, nuestro viaje comenzó con una sensación más lenta. Los rápidos eran más delgados, pero con menos agua en el canal, la corriente era más lenta, y pasamos nuestros primeros cinco días entrando en el Gran Cañón a un ritmo relajado.

Aprovechando la necesidad de asegurar que el flujo mensual total a la cuenca Baja no se redujera por los bajos flujos de mantenimiento, los científicos trabajaron con anticipación con los operadores de presas para diseñar una posterior liberación de alto flujo que lograría un beneficio ecológico. Durante los siguientes cinco días, los lanzamientos aumentaron gradualmente hasta 20.000 pies cúbicos por segundo. Estas aguas de inundación eran como un botón de actualización para el ecosistema— recorriendo el fondo del río para limpiar los sustratos y liberar nutrientes, estimulando la producción de insectos y humedeciendo y enterrando semillas que germinarían plantas nativas en la llanura aluvial. Estos procesos estimulan la producción de redes alimentarias críticas para las aves, los peces y otras especies silvestres dependientes de los ribereños. Para nosotros, había llegado el momento—el río estaba arriba, los rápidos eran más grandes y nos movíamos más rápido. Después de cinco días de alta agua y emoción, volvimos al flujo normal de 8.000-14.000 pies cúbicos por segundo para el resto de nuestro viaje.

La narrativa tradicional de que las necesidades ambientales del agua están en desacuerdo con las personas y las necesidades agrícolas ha influido fuertemente en la política y gestión del río Colorado en el pasado. En los próximos años, los administradores de agua del río Colorado tienen la oportunidad de elevar las consideraciones ambientales junto con las necesidades recreativas, urbanas y municipales mientras renegocian las Directrices Provisionales, que definen la política federal para las operaciones en la presa Hoover y la presa del cañón Glen, así como las reglas de distribución de escasez.

Las directrices provisionales existentes expiran en 2026, y la gente ya está discutiendo cómo será la próxima versión. El Proyecto Futuro del Río Colorado de la Universidad de Utah recientemente terminó una evaluación de estrategias de gestión alternativas para el río en previsión de las próximas renegociaciones. Concluyeron que si bien cambiar las operaciones de las presas no resolverá el desafío continuo de la demanda de agua que excede el agua suministrada por el río Colorado, podrían rediseñarse para producir más beneficios ambientales. Las recientes liberaciones de alto flujo de la presa del cañón Glen son un ejemplo perfecto de cómo las operaciones se pueden adaptar para beneficiar el medio ambiente sin sacrificar el suministro a los usuarios de agua río abajo.

Fue especial y emocionante experimentar una variedad de flujos del río Colorado en mi viaje. También me dio una idea de los posibles cambios que podríamos ver en futuras operaciones fluviales. Nuestro trabajo para proteger los suministros de agua para las aves y las personas es crítico a medida que la cuenca del río Colorado se vuelve más cálida y seca. En los próximos años debemos seguir buscando soluciones creativas que generen beneficios para los usuarios del agua y el propio río, y reforzar la idea de que las necesidades ambientales, agrícolas y de agua de las personas no tienen que estar en desacuerdo a medida que se negocian las futuras operaciones del río Colorado.

 

 

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