Escrito por: Nancy Meister - Presidenta, Sociedad Yuma Audubon

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"Al crecer me dijeron que un día no tendríamos estas plantas, y nunca entendí lo que mis mayores me decían... y luego llegó la realidad." - Willadena Thomas, Técnico de la Oficina de Protección Ambiental de la tribu indígena Cocopah

Hace mucho tiempo, antes de COVID-19 y Zoom, recibí un correo electrónico informándome de un seminario web sobre una próxima oportunidad de subvención, Subvenciones de la Red de Western Water. Las aplicaciones tendrían que centrarse en el agua - la construcción de hábitat a lo largo del río, la promoción, o la ciencia de la comunidad.

Yuma Audubon es un pequeño capítulo con poco más de 100 miembros, muchos de los cuales son personas anglosajones y jubilados que aman las aves y todo relacionado con la naturaleza, pero que realmente no querrían estar plantando árboles, hablando con funcionarios del gobierno local o estatal, o haciendo cualquier monitoreo oneroso. El grupo no tiene propiedad ni derechos sobre el agua del río Colorado. Necesitábamos asociarnos con un grupo que tuviera tierra y agua para apoyar este esfuerzo.

La tribu indígena Cocopah es conocida como "la gente del río" y su forma de vida está inseparablemente vinculada al río Colorado. Las represas extensivas del río y la propagación de especies vegetales invasoras han amenazado el acceso a los recursos ambientales y culturales. Con el fin de restaurar el entorno ribereño, la tribu indígena Cocopah despeja plantas invasoras y revegeta la tierra con especies de plantas nativas de importancia cultural para la tribu, incluyendo álamos, sauces y árboles de mezquite que constituyen un hábitat crítico para las aves ribereñas. El esfuerzo por recuperar estos árboles está lleno de significado; se incrementa la vida vegetal nativa, se mejora el hábitat de la vida silvestre, se ponen a disposición recursos para las prácticas tradicionales y se conservan los lazos culturales entre la tribu indígena Cocopah y el río para las generaciones futuras.

La Reserva Cocopah se divide en tres parcelas, dos de las cuales están a lo largo del río. Me puse en contacto con el Director de la Oficina de Protección Ambiental quien se ofreció a llevarme a su Reserva del Norte para ver un posible sitio a lo largo del río adecuado para la restauración. Sólo tenía un miembro del personal y dependía de equipos de reclusos para el trabajo manual. El sitio tenía algunos mezquites chilenos y un gran tanque de almacenamiento de agua completo con una manguera para regar futuras plantaciones. Parecía un lugar viable para agregar algunos álamos y sauces para proporcionar un ambiente agradable cerca del río para reuniones comunitarias y para proporcionar a los miembros tribales oportunidades de cosechar para diversos usos tradicionales.

Acordamos que era deseable monitorear los progresos de la restauración, pero tanto la Oficina de Protección Ambiental de Cocopah como Yuma Audubon tenían una capacidad limitada, necesitábamos un socio adicional. Sabía que Arizona Western College tenía un programa de Ciencias Ambientales y sólo necesitaba un contacto. Afortunadamente, encontré al profesor Jacob Gibson, quien estaba entusiasmado con las posibles experiencias prácticas para los estudiantes. Después de haber enseñado en Arizona Western College yo mismo, sabía que algún tipo de recompensa ayudaría a los estudiantes a sentir que sus esfuerzos eran valorados y todavía estaba buscando una manera de incluir la defensa en la subvención. Los estudiantes del Arizona Western College están vinculados a Yuma y las comunidades circundantes, a veces con oportunidades limitadas de viajar más allá de las fronteras del condado (excepto a México para visitar amigos y familiares, comprar o visitar uno de los consultorios dentales o médicos). Para agregar algunos incentivos y un componente educativo para los estudiantes, decidimos agregar un viaje al Nina Mason Pulliam Río Salado Audubon Center en Phoenix para reunirnos con el personal y aprender sobre la promoción, así como un viaje a la Legislatura estatal de Arizona para conocer a nuestros legisladores y realizar actividades de promoción en persona.

El personal de Audubon Southwest revisó mi propuesta y me sorprendió mucho saber que realmente recibiría la subvención. Una vez recibido el dinero, entré en acción.

Por dos razones, el Director de la Oficina de Protección Ambiental de Cocopah sugirió ponerse en contacto con la tribu indígena del río Colorado para comprar los árboles. En primer lugar, los viveros de Yuma tienden a almacenar árboles exóticos en lugar de nativos. En segundo lugar, estos árboles serían del condado de La Paz, a sólo 100 millas al norte del sitio de restauración, lo que aseguraría que pudieran manejar el clima caliente, seco y desértico de Yuma. Era marzo de 2020.

Pudimos comprar 200 árboles de la tribu indígena del río Colorado, 100 álamos y 100 mezquites, pero tuvimos que recogerlos. Con sólo dos camionetas y un conductor para cada uno, yo y un conductor de la tribu, nos dirigimos hacia el norte - sin saber realmente si podíamos caber 200 árboles en nuestros dos vehículos. Tal vez necesitemos un segundo viaje. Era un hermoso día y las flores del desierto estaban floreciendo a lo largo de la autopista 95. Afortunadamente, cargamos los 200 árboles en las camionetas y después de nuestro viaje de regreso de una hora y media, los descargamos en el vivero de Cocopah. La semana siguiente nos enteramos de los primeros casos de COVID en los EE.UU.

La pandemia COVID-19 todavía no se sentía cerca de casa, pero los impactos en el proyecto rápidamente se enfocaron. La oportunidad de trabajar con equipos de reclusos para plantar árboles había desaparecido, y Andrea Mitchell, directora interina de la Oficina de Protección Ambiental, y Willadena (Willa) Thomas, su asistente, continuaron el trabajo solos. El colegio comunitario cerró y comenzó a realizar clases virtuales, eliminando la oportunidad para que los estudiantes monitorearan el sitio y dado que las clases eran sólo virtuales, viajar en grupo a Phoenix en una camioneta no era posible.

Para la segunda semana de abril, Yuma comenzó a cerrar a pesar de que la pandemia todavía parecía lejos. Casi al mismo tiempo, el Departamento de Comunicaciones de Cocopah me pidió que me reuniera con ellos y con su nuevo Director interino de la Oficina de Protección Ambiental para una sesión de video. Sin dejar pasar la oportunidad de protagonizar un video, me puse un cubrebocas y me dirigí al sitio. Andrea cavó agujeros con un sinfín, destinado a dos personas para operarlo, mientras Willa colocaba los árboles. Me dieron el trabajo de poner las jaulas de alambre alrededor de los álamos recién plantados - un regalo favorecido entre los castores que viven a lo largo del río. Este emocionante drama fue capturado en un video que más tarde fue subido a la página de Facebook de la tribu indígena Cocopah.

 

Solo una semana después, en celebración del Día de la Tierra, me pidieron que volviera a participar en la producción de un video para Cocopah Ahora, el podcast de la tribu indígena Cocopah. Hablamos de lo que significaban los árboles y el proyecto. Para mí, por supuesto, significaba la construcción de capacidad en el río para las aves y otras especies silvestres. Pero era más, realmente era solo vecinos ayudándose. Durante demasiado tiempo, los nativos americanos han sido despojados de la mayor parte de sus tierras y los recursos naturales de los que dependen sus comunidades y cultura. Esta fue una gran oportunidad para restaurar parte del medio ambiente natural en la tierra de la tribu indígena Cocopah y forjar el comienzo de una relación con personas que, como los miembros de Audubon, tienen un interés especial en las aves y la naturaleza.

Durante casi un año, el compromiso de Yuma Audubon con el trabajo de restauración de la tribu indígena Cocopah se detuvo, pero la primavera de 2021 trajo la promesa de vacunas y una nueva temporada de siembra. Con los fondos restantes de nuestra subvención de Western Water Network, compramos 100 árboles adicionales, cincuenta álamos y cincuenta sauces, para donarlos al trabajo de restauración en curso de la tribu indígena Cocopah. Además, con los estudiantes ahora más que acostumbrados al aprendizaje virtual, estamos explorando oportunidades para conectar Arizona Western College con el personal de políticas de Audubon Southwest de forma remota.

A pesar de COVID-19, los trabajos de restauración de la tribu indígena Cocopah a lo largo del río Colorado están prosperando. Los árboles más jóvenes están mostrando progreso diario, mientras que las plantaciones del año pasado han crecido significativamente desde que se plantaron en 2020.

Nuestra asociación con la tribu indígena Cocopah también está creciendo y tiene el potencial de una colaboración más significativa en el futuro. Todavía hay mucho trabajo por hacer, pero como dijo Justin Brundin, gerente de recursos culturales de la tribu indígena Cocopah, en nuestro video más reciente -"Cada vez que vemos un proyecto como este, es una gran fuente de alegría porque lo estamos avanzando. Cada año hay más árboles, y cada año hay más verde que es Cocopah, y eso es muy, muy genial de ver".

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